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首次在琥珀中發現恐龍標本

繼今年6月底,中外科學家首次公布琥珀中的古鳥類標本后,這個團隊于12月9日爆出一個更加驚人的消息:他們在琥珀中發現了有史以來第一件恐龍標本(尾部)!

琥珀堪稱大自然的博物館。與沉積巖化石相比,琥珀中的動物能夠保留許多與生前幾乎無異的細節。得益于此,人類終于有機會一睹恐龍的真容。

這項研究由中國地質大學(北京)的邢立達博士與加拿大薩斯喀徹溫省皇家博物館的瑞安?麥凱勒教授領銜研究。論文發表于《細胞》出版集團旗下的《當代生物學》雜志。

伊娃標本上保存了非常精致的羽毛形態學細節,包括尾部羽毛與羽囊的排列方式,甚至微米級的羽衣特征。更重要的是,這些羽毛都具有纖細的羽干,長有交替的羽枝和連續且均勻的羽小枝。“這些特征為羽毛發育的模型猜想提供了依據,證實羽枝融合形成羽軸時,就已經具有羽小枝了。”麥凱勒教授說。

研究團隊還通過BSRF的同步輻射X射線熒光成像,獲得了化石斷面的微量元素分布圖,其中鈦、鍺、錳、鐵等元素的分布與化石的形態吻合度很高,蘊含著豐富的埋藏學信息。

中科院高能所副研究員黎剛解釋:“伊娃標本的斷面出現了高度富集的鐵元素,近邊吸收譜分析表明,其中80%以上的鐵樣本為二價鐵,這些是血紅蛋白和鐵蛋白的痕跡。”

不過,伊娃也留下了很多有待科學家探討的問題。臺北市立大學運動能力分析實驗室教授曾國維告訴記者,基于目前骨骼形態,還無法判斷伊娃標本是幼年個體還是成年個體。此外,它沒有掙扎的跡象,也沒有明顯的皂化外觀,很可能在被樹脂包裹時已經死去;但標本又沒有明顯的腐敗特征,說明它可能剛剛死亡,是一具相對新鮮的遺骸。至于伊娃標本的死因,目前還沒法斷定,自然死亡或被掠食者捕殺都不能排除,還需要進一步的詳細研究。

在后續研究中,科學家還對琥珀進行了納米CT掃描,目前數據正在重建階段。

“我們盡量采用無損方式去檢測它。”中科院動物研究所副研究員白明說,“因為這樣的琥珀可遇不可求,目前全世界也就只有這么一塊。”

白明坦言,相比無脊椎動物,琥珀中的脊椎動物更難研究。每一塊包含脊椎動物的琥珀,在重建中都面臨著種種難題。他們為伊娃重建了很多3D圖片,但是沒能得到可靠性非常高的單個錐體三維形態圖,因為所有錐體的很多細節都未保存下來或者呈現為碎塊狀。好在伊娃整體呈現出一種“皮包骨頭”的狀態,科學家們還是能夠獲得骨骼的整體形態信息。



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